[사이언스] ‘이산화탄소’ 잡는 고수명·고효율 ‘배터리’ 나왔다

UNIST 강석주·곽상규·안광진 교수팀, ‘리튬-이산화탄소 전지’ 개발

특허뉴스 이성용 기자 | 기사입력 2020/01/29 [12:13]

[사이언스] ‘이산화탄소’ 잡는 고수명·고효율 ‘배터리’ 나왔다

UNIST 강석주·곽상규·안광진 교수팀, ‘리튬-이산화탄소 전지’ 개발

특허뉴스 이성용 기자 | 입력 : 2020/01/29 [12:13]

용융염 전해질·전이금속 촉매로 성능 높여Nature Comm. 논문 게재

  

공기 중 이산화탄소를 흡수해 전기를 저장하는 리튬-이산화탄소 전지의 수명과 성능을 개선한 기술이 나왔다. 지구 온난화 주범인 이산화탄소를 포집하는 친환경 고효율 배터리로 상용화 가능성을 높였다.

 

UNIST 에너지 및 화학공학부의 강석주·곽상규·안광진 교수 공동연구팀은 리튬-이산화탄소 전지(Lithium-carbon dioxide Battery)의 전해질을 기존과 달리해 성능을 크게 높였다. 전해질로는 용융염(molten salt)을 쓰고, 추가적으로 루테늄(Ru) 촉매를 도입해 공장 굴뚝과 같이 뜨겁고 이산화탄소 농도가 높은 환경에서 효과적으로 이산화탄소를 잡아낼 수 있다.

 

▲ 5성분계 용융염 전해질과 루테늄을 이용한 리튬-이산화탄소 전지의 전기화학적 성능 향상  © 특허뉴스

 

리튬-이산화탄소 전지는 리튬(Li)을 음극재로, 이산화탄소(CO)를 양극재로 사용하는 이차전지다. 리튬 이온이 전해질을 통해 음극재와 양극재 사이를 오가면서 전지의 충전과 방전이 일어난다. 특히 전지에 전류가 흐르면서 전기를 사용하는 방전 때, 이산화탄소를 사용하는 반응이 일어나기 때문에 공기 중에 있는 이산화탄소를 포집할 수 있다.

 

하지만 전지의 작동과정에서 탄산리튬(LiCO)이 생기고, 부반응으로 인해 과전압 이 높아지기 때문에 전지의 수명과 성능이 떨어지는 문제가 있다. 과전압은 전극에 가해지는 이론값 이상의 전압에 의해 발생하며, 전극에 과부하를 주어 전지의 수명을 줄인다. 또 과전압은 전지가 작동하는 전류밀도를 제한해 이산화탄소를 잡아들이는 효율을 떨어뜨린다. 이산화탄소를 포집하는 반응은 방전 시에 일어나기 때문에 이산화탄소를 잡는 효율을 높이려면 높은 전류밀도에서 전지가 작동해야 한다.

 

▲ 용융염과 루테늄 나노 입자를 이용한 ‘리튬-이산화탄소 전지’의 전기화학적 성능  © 특허뉴스

 

이를 해결하기 위해 공동연구팀은 기존 전해질 대신 질산염으로 구성된 고체를 전해질로 사용하고, 양극 표면에 루테늄 나노 입자를 촉매로 붙였다. 고체질산염은 100°C 이상 고온에서 녹아 전해질로 작용하며 충·방전 시 반응에서 부반응 줄여, 과전압을 낮출 수 있다.

 

루테늄 촉매 또한 추가로 과전압을 낮추고, 전류밀도가 높은 상태에서도 전지가 작동하도록 도왔다. 그 결과 단위 부피당 출력을 나타내는 전력밀도(power density)’도 기존 전해질에 비해 13배나 향상됐다.

 

곽상규 교수는 배터리가 전기를 쓰는 방전 시에는 루테늄 촉매가 불안정한 이산화탄소 음이온의 전자를 공유함으로써 반응에 필요한 에너지 장벽인 과전압이 낮아지고 전류밀도와 전력밀도가 향상됐다고 반응 원리를 설명했다.

 

▲ 충전 시 탄산리튬이 분해되는 반응 메커니즘  © 특허뉴스

 

강석주 교수는 이번 연구를 통해 고()전류밀도에서 구동 가능한 리튬-이산화탄소 전지가 최초로 개발됐다전지의 전력밀도가 대폭 증가해, 고성능 차세대 충전지 시스템과 이산화탄소 포집 장치로서 리튬-이산화탄소 전지를 상용화하는 일에도 한 걸음 더 다가섰다고 강조했다.

 

이번 연구는 세계적으로 저명한 학술지인 네이처 커뮤니케이션즈(Nature Communications)123일자로 공개됐다.

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